¿Para qué sirve el caucho natural?

En la década de 1950 se produjo una notable expansión de la producción de cauchos sintéticos sobre la base de petróleo abundante y barato (en esa época el barril de petróleo que hoy cuesta unos 100 USD, costaba sólo 2/3 USD). Más aún hacia 1960 comienzan a comercializarse cauchos estereoespecíficos como el polibutadieno (BR) y el poliisopreno (IR) , copia petroquímica del caucho natural (NR).
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Todo esto llevó a pensar que los días del caucho natural estaban contados. Sin embargo la historia tiene sus sorpresas, ya que la crisis petrolera de 1973 provocó que los precios del petróleo se triplicaran de la noche a la mañana. Este hecho encendió una luz roja respecto al futuro de los precios del petróleo y peor aún de su disponibilidad. Otra consecuencia de esta crisis fue el progresivo reemplazo de los neumáticos convencionales por los radiales para reducir el consumo de combustibles. Esto significó indirectamente un aumento de la demanda de caucho natural ya que es utilizado en mayor porcentaje en un neumático radial que en uno convencional.

Como resultado de todo esto volvió a crecer la demanda de caucho natural y aumentó significativamente la producción especialmente en países como Thailandia e Indonesia, además del tradicional Malasia. También se produjo una reconversión de la oferta de NR hacia los grados técnicamente especificados como SMR, SIR, etc, más constantes en sus características y más cómodos en su manipuleo. Pero más allá de si conviene o no económicamente su uso debemos conocer sus características para poder decidir su uso o no en un determinado artículo de caucho. En particular, tratándose de un caucho de uso general su principal competidor es el caucho estireno-butadieno (SBR).

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Cada una de estas propiedades tiene mayor o menor importancia dependiendo del tipo de producto. Puede resultar extraño que aparezca Masticación en las dos columnas. Es una ventaja poder reducir la viscosidad del caucho natural por masticación y así adecuarla a nuestra necesidad. Peo es también una desventaja cuando por diversas razones se debe reprocesar un compuesto con mucho caucho natural, ya que la viscosidad continuará bajando aun cuando no lo necesitemos.

Cuando el producto está sometido a deformaciones repetidas la menor histéresis hace que la temperatura del producto en servicio aumente menos que cuando se usa SBR. Esto puede ser determinante para evitar fallas por excesiva temperatura.

Cuando se trata de un artículo confeccionado, es decir armado por la superposición de distintos semielaborados (telas engomadas, partes de goma, etc), la pegajosidad y la consistencia en crudo que otorga a sus compuestos el NR lo vuelven especialmente apropiado.

Pero el mundo no es sólo blanco o negro, existen también los grises. En este caso son los compuestos que tienen en diversas proporciones NR y SBR lo que permite balancear muy bien las ventajas y desventajas de cada uno de ellos. Así por ejemplo la pobre resistencia a la reversión del NR puede ser compensada por el uso de un cierto porcentaje de SBR.

Actualmente el NR es también valorado porque producir 1 Ton del mismo requiere bastante menos petróleo (0.5 Ton) que producir 1 Ton de SBR o de IR (3.5 y 5.5 Ton de petróleo respectivamente).

Para reducir la dependencia de los países que producen el NR a partir del árbol Hevea Brasiliensis, se está investigando intensamente el uso de plantas alternativas como el Guayule (que crece en tierras áridas cálidas) o el Taraxacum Officinale (diente de león ruso) (que crece en zonas frías) que en el futuro podrían hacer que la producción de NR llegue desde distintas regiones del mundo.

Comentarios

  1. QUE TIPO DE GOMA SE USA PARA LOS CHICLETS…NATURAL O EXTRAIDO DEL PETROLEO

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